Qu'est ce que les Terres Rares ?

Définition officielle des Terres Rares

Les éléments de Terres Rares ou de métal de Terre Rares, tels qu’ils ont  été définis par l'I.U.P.A.C. (International Union of Pure and Applied Chemistry) sont un ensemble de 17 éléments chimiques issus en particulier de ce qu’on nomme les 15 lanthanides. A ces derniers, on rajoute le Scandium et l'Yttrium car ces terres ont tendance à se produire dans les mêmes gisements de minerai que les lanthanides et possèdent des propriétés chimiques similaires.

Malgré leur nom, les Terres Rares sont relativement abondantes dans la croûte terrestre. Toutefois, en raison de leurs propriétés géochimiques, les Terres Rares sont généralement dispersées, et parfois dans un même bloc de roche d’un kilogramme, ce qui les rend difficiles à extraire.

De ce fait , elles ne sont économiquement exploitables qu’une fois trouvées  dans un état concentré. Contrairement à l’or et au diamant, elles ne sont pas visibles à l’œil nu dans la mine, et ce n’est que grâce à l’adjonction de solutions chimiques qu’on arrive à les extraire de la roche.

L’enjeu des Terres Rares 

Pour les économies développées et émergentes, l’enjeu des Terres Rares est stratégique: l’énergie éolienne, l’univers de l’informatique, du high-tech,  la voiture électrique, l’aviation, ou encore l’industrie de l’armement dépendent de ces dix-sept éléments chimiques.

Sans ces métaux, l’humanité serait tout simplement condamnée à revenir à l’âge de pierre...

Dans un monde hyper-connecté, qui pourrait se passer aujourd’hui d’un ordinateur ou d’un smartphone? Personne, et encore moins la nouvelle génération née avec internet.

De plus, étant donné que la demande pour les Terres Rares dépasse largement l’offre existante, la  pression sur les prix est intense et il est dès lors élémentaire de comprendre l’augmentation exponentielle des prix qui ont vu leur valeur se multiplier par 3000% sur les 50 dernières années!

Quand la Chine mène la danse

En concentrant 90% de la ressource mondiale, la Chine est aux Terres Rares ce que le Moyen-Orient est au pétrole. Ce qui lui donne un pouvoir géo-stratégique sur l’économie mondiale.

Une politique de quotas et de pression sur les prix est ainsi menée discrètement au grand dam des puissances occidentales qui en souffrent. A titre d’exemple - En 2006, le géant américain General Motors a dû transférer toute son équipe stratégique en Chine afin de sécuriser son approvisionnement.

Les états s’ingénient ainsi à trouver des alternatives à la domination de la Chine mais sans succès majeur à ce jour.

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